Aprender a migrar

por para Ciencia Hoy el . Publicado en Grageas, Número 136.

La grulla trompetera (Grus americana), denominada así por el sonido de su llamado, es el ave más alta de América del Norte. Esta grulla se encuentra en peligro de extinción y solo queda una población salvaje que migra año a año desde el nordeste de Canadá hasta las costas de Tejas, en el golfo de México. Hay también individuos criados en cautiverio que son reintroducidos en la naturaleza en un esfuerzo por conservar la especie. Estas grullas habitan en verano en un área protegida en el estado de Wisconsin y migran para invernar en un refugio de vida silvestre en Florida.

Las aves reintroducidas aprenden sus hábitos migratorios con ayuda del hombre que, mediante el uso de aviones ultralivianos, enseña a las grullas jóvenes la ruta hacia su destino de verano. La primera migración al sur es suficiente para que conozcan su ruta de regreso en primavera y luego repitan la travesía temporada tras temporada. Este aprendizaje indica que su hábito migratorio depende tanto de componentes innatos como de aprendizaje social. Por un lado, el primer viaje tiene que ser guiado por el hombre para que pueda concretarse. Pero por el otro, el viaje de vuelta se inicia sin ayuda del hombre y refleja este comportamiento innato. El programa de conservación incluye un monitoreo estricto de todos los viajes a lo largo de la vida de cada individuo incluyendo la trayectoria y sus compañeros de vuelo.

Estos datos permitieron evaluar la importancia del aprendizaje social al observar que los grupos de aves con individuos experimentados se desviaban menos de su ruta que aquellos en que todos los individuos tienen solo una temporada migratoria. La presencia de grullas que volaron previamente en grupos con trayectorias precisas disminuye significativamente el desvío en la ruta migratoria, sin importar sexo o edad, lo que confirma que hay una transmisión social del conocimiento.

Más información en Thomas Mueller et al., ‘Social Learning of Migratory Performance’, Science, 341, 999, 2013.

Federico Coluccio Leskow

Federico Coluccio Leskow

Doctor en ciencias biológicas, UBA. Investigador adjunto del Conicet. Profesor adjunto del departamento de ciencia básicas, UNLU.
fedocles@gmail.com