¿Cuándo salió Homo sapiens de África?

por para Ciencia Hoy el . Publicado en Grageas, Número 160.

Hasta hace menos de dos siglos, el origen de la especie humana solo encontraba explicación en mitos; en Occidente, se recurría preponderantemente al relato bíblico. En la segunda mitad del siglo XIX, sin embargo, con Charles Darwin a la cabeza, los naturalistas centraron su atención en las semejanzas anatómicas y de comportamiento de humanos y primates superiores, al mismo tiempo que tomaba cuerpo la teoría, ahora ampliamente aceptada, de la evolución de las especies.

Hoy biólogos evolucionistas y paleoantropólogos están ampliamente de acuerdo en que la evolución natural explica el origen biológico de la humanidad, y en que Homo sapiens es una rama del árbol genealógico de los primates. Como se puede ver en el gráfico que acompaña el editorial ‘Seres humanos y evolución’, en la página 5 del número 155 de Ciencia Hoy, los primeros primates aparecieron en el Paleoceno, hace unos 60 millones de años, y hace unos 23 millones de años se desprendió de ellos el tronco de los homínidos, que incluye a los grandes simios y a los humanos. La aparición de los más antiguos humanos data de hace alrededor de 5,3 millones de años, cuando se diferenciaron los homíninos, la rama que nos incluye, junto con otras especies del género Homo, todas extinguidas, así como varios otros géneros igualmente extinguidos, entre ellos Australopithecus, Paranthropus, Kenyanthropos y Ardipithecus.

También hay acuerdo en que estas ramificaciones de los homíninos tuvieron lugar exclusivamente en las sabanas del África oriental, es decir, en que la humanidad se diseminó de África al mundo. Sobre cómo y cuándo lo hizo, en cambio, arrecia hoy mucha discusión y se suceden nuevos descubrimientos que llevan a cambiar los esquemas casi tan pronto como se formulan. Así, en la siguiente gragea de este número de Ciencia Hoy damos cuenta de recientes hallazgos en Alaska que están llevando a repensar el momento y la forma en que los seres humanos llegaron a América. Y en el citado número 155 informamos sobre un descubrimiento en Marruecos, en el sitio Jebel Irhoud, que lleva la antigüedad de Homo sapiens –el hombre moderno–, juzgada por restos fehacientemente datados, de unos 200.000 años atrás a alrededor de 315.000.

Si bien los restos de Marruecos no están en la sabana del este africano, están en África. Hasta ahora no se habían encontrado fósiles de humanos modernos fuera de África de más de entre 90.000 y 120.000 años, que es la edad de unos desenterrados en los sitios de Qafzeh, al sur de Nazaret, y de Skuhl, al sur de Haifa. Esto podría estar cambiando, a juzgar por un artículo firmado por 35 investigadores encabezados por Israel Hershkovitz, de la Universidad de Tel Aviv, cuyas conclusiones se basan en restos encontrados en el sitio Misliya, unos 12km al sur de Haifa, consistentes en una mandíbula con la dentición casi completa datada por procedimientos confiables de laboratorio entre 177.000 y 194.000 años atrás, lo que significa unos 50.000 años antes que los restos de Qafez y Shuhl.

Si bien para los autores del artículo las características dentales, más algunos utensilios de piedra encontrados en la excavación, tallados por una técnica conocida por el método Levallois, son suficientes para demostrar que se trata de Homo sapiens, otros paleoantropólogos no están del todo convencidos y no descartan la hipótesis de que se pueda tratar de otro homínino, por ejemplo, Homo neanderthalensis. El debate abierto y las investigaciones en curso nos van acercando día a día a conocer más detalles de la evolución biológica de nuestra especie.

Maxilar superior izquierdo de un adulto joven de sexo desconocido encontrado en Misliya. Foto Israel Hershkovitz, Universidad de Tel Aviv.

Más información: HERSHKOVITZ I et al., 2018, ‘The earliest modern humans outside Africa’, Science, 359, 6374: 456-459; CALLAWAY, E, 2018, ‘Israeli fossils hint at early migration’, Nature, 554: 15-16, y ROWE-PIRRA W, 2018, ‘Le plus vieux fossile d’Homo sapiens hors d’Afrique’, La Recherche, 533: 26-27. Una posición más cauta en https://www. scientificamerican.com/article/controversial-fossil-hints-homo-sapiens-blazed-a-trail-out-of-africa-earlier-than-thought/