Una ameba social y previsora

por , para Ciencia Hoy el . Publicado en Grageas, Número 161.

Dictyostelium discoideum, también conocida como Dicty, es una ameba unicelular que vive en el suelo de los bosques. Allí se alimenta de las bacterias que descomponen las hojas de los árboles. Lleva esa vida individual mientras disponga de alimento. Sin embargo, cuando los recursos escasean, busca la compañía y colaboración de otras de su especie que estén cerca. Constituyen así un organismo multicelular en el que la mayoría de las células (80% aproximadamente) se transformarán en esporas y las demás se sacrificarán formando una estructura que ayuda a sostener a las primeras. Las esporas permanecerán en estado durmiente hasta que, tras ser dispersadas, lleguen a un lugar donde haya alimento.

Etapas de la fase multicelular de Dictyostelium discoideum.

Hace poco, unos investigadores descubrieron que en la naturaleza algunas cepas de Dicty, cuando el alimento escasea, reservan un número de bacterias que empaquetan junto con las esporas para que sean dispersadas con ellas. De esta manera cuando la espora cae en un ambiente adecuado, lleva consigo bacterias que le facilitarán la obtención de alimento. Dicty es habitualmente muy eficiente matando y engullendo bacterias, y el hecho de que no aprovechen hasta la última bacteria resulta intrigante ya que este fenómeno de indultarlas ocurre cuando empieza a escasear el alimento, sobre todo cuando, durante la fase multicelular, hay un grupo de células llamadas centinelas que, a modo de sistema inmune primitivo, recorren el organismo eliminando cualquier agente o elemento extraño.

En esos casos se ha descubierto que las propias células de Dicty producen una proteína, llamada lectina, con la que recubren las bacterias. Ello evita que las células centinelas las maten y permite que las esporas las introduzcan dentro de su citoplasma sin digerirlas. Las lectinas no son exclusivas de Dicty: están presentes en animales y plantas, y este fenómeno de indulto a bacterias funciona si en vez de usar las lectinas de Dicty se usan las de otros organismos, o si en lugar de células de Dicty se usan células del sistema inmune de ratón.

Microscopía de fluorescencia de esporas de D. discoideum provenientes de cultivos en presencia de bacterias tratadas con lectinas (derecha) o sin tratar (izquierda). En la imagen de la derecha, puntos verdes brillantes corresponden a bacterias intactas, mientras que en la de la izquierda no se advierten bacterias vivas. Las barras que dan la escala miden 10 micrómetros.

El proceso de atrapar una bacteria y guardarla para futuras generaciones resulta nuevo y abre puertas a pensar de qué forma otros organismos, como nosotros, pueden estar regulando su interacción con bacterias beneficiosas.

Más información en DINH C et al., 2018, ‘Lectins modulate the microbiota of social amoebae’, Science, 361: 402, doi: 10.1126/science.aar2058, y en BROCK DA et al., 2011, ‘Primitive agriculture in a social amoeba’, Nature, 469: 393, doi: 10.1038/nature09668.

Araceli Visentin

araceli.visentin@gmail.com

Francisco Velázquez

pakovd@gmail.com