pluton

Plutón: me verán volver

para Ciencia Hoy el . Publicado en Grageas, Número 145.

El 14 de julio último, la sonda interplanetaria New Horizons, lanzada al espacio por la NASA desde Cabo Cañaveral en enero de 2006 para estudiar a Plutón, llegó al punto de su trayectoria más cercano a este después de viajar 4764 millones de kilómetros desde la Tierra,

Gut feeling

por para Ciencia Hoy el . Publicado en Grageas, Número 144.

Cada año, el virus de la rabia causa unas cincuenta mil muertes en todo el mundo. Los humanos hemos sabido enfrentar esta amenaza mediante la vacunación de personas y animales. En 1885 Louis Pasteur aplicó por primera vez la vacuna antirrábica elaborada a partir de la manipulación de una cepa del virus que causa la enfermedad.

Partículas con belleza

por para Ciencia Hoy el . Publicado en Grageas, Número 142.

En noviembre de 2014 el grupo de científicos del CERN trabajando en uno de los cuatro experimentos permanentes del Gran Colisionador de Hadrones (LHC por sus siglas en inglés), el LHCb, informó la observación de dos nuevas partículas, clasificadas como bariones con belleza. Ahora bien, toda la materia con masa conocida en el universo está compuesta principalmente por electrones, protones y neutrones. Los electrones son partículas indivisibles, mientras que los protones y neutrones están compuestos de otras aun más pequeñas, que se consideran hoy en día indivisibles, denominadas quarks. Los protones y neutrones se componen de tres quarks y a este tipo de objetos se los conoce como bariones.

Parte del detector LHCb en CERN. Foto Tighef / Wikimedia CommonsParte del detector LHCb en CERN. Foto Tighef / Wikimedia Commons'

Parte del detector LHCb en CERN. Foto Tighef / Wikimedia CommonsParte del detector LHCb en CERN. Foto Tighef / Wikimedia Commons'

Los quarks que se encuentran en la materia son ligeros y de dos tipos, up y down. Sin embargo, existen otros cuatro tipos de quarks, más pesados que los mencionados, a los cuales nos referimos como strange, charm, beauty (o bottom, cinco veces más pesado que un protón) y top (cerca de 170 veces el peso de un protón), con la característica de que no se encuentran libremente en el universo sino que son solamente producidos en los laboratorios de colisión de partículas. En física de partículas se dice que los nombres que tienen los quarks determinan su sabor y en ocasiones llegamos a hablar de física del sabor, para referirnos a la física de los quarks. El estudio de estos nos da una visión de cómo era el universo en sus etapas tempranas y mejoran el conocimiento y la descripción que tenemos de este y de su evolución. El hallazgo del experimento LHCb corresponde a partículas compuestas de tres quarks, donde uno de estos es un quark beauty o belleza, es decir bariones con belleza. Otro de los quarks dentro de estos bariones es un quark strange o extraño, que tampoco es usual en la naturaleza y de ahí su nombre. Existen teorías que sugieren que los quarks se deben organizar de una u otra manera para formar objetos (materia), pero muchos de estas organizaciones no se han visto o están muy poco estudiadas.

El hecho de que este tipo de partículas se puedan crear, aunque sea por muy breves instantes, sugiere que quarks livianos se adhieren al quark beauty por medio de interacciones fuertes, las cuales constituyen uno de los cuatro tipos de fuerzas fundamentales de la naturaleza y son las encargadas de mantener toda la materia unida. El estudio de las interacciones fuertes es complicado y generalmente su descripción se sale de los métodos usuales utilizados en mecánica cuántica, cosa que no ocurre con otro tipo de interacciones, y de ahí la importancia del descubrimiento del experimento LHCb, ya que la observación de estos bariones con belleza aporta algo más de claridad al entendimiento de las leyes fundamentales de la naturaleza.

Más información en http://press.web.cern.ch/press-releases/2014/11/cern-makes-public-first-data-lhc-experiments